Leijonat on saamassa NHL:n peliaika-hirmun MM-kotikisoihin

Buffalossa ison roolin saanut Henri Jokiharju hamuaa kotikaupunkinsa MM-kisoihin

Henri Jokiharju on tehnyt tällä kaudella jopa yli 25 minuutin jääaikoja Buffalossa. KUVA: CHARLES LECLAIRE / USA TODAY SPORTS

Buffalo Sabresin Henri Jokiharjun, 22 vuotta, NHL-kautta on jäljellä enää 12 ottelua.

Siihen puolustaja ei kuitenkaan tahdo vielä päättää. Jos runkosarjan aikana ei tule kolhuja ja loukkaantumisia, kevään 2019 maailmanmestari tulisi mielellään Leijonien avuksi MM-kotikisoihin.

– Pakko sanoa, että kyllä MM-kisat kiiinnostaa vielä kun olen Tampereelta kotoisinkin, Jokiharju kertoo IS:lle.

– Totta kai innolla lähden, jos mahdollisuus tulee.

Jokiharju pelaa NHL:ssä jo neljättä kautta. 200 pelin rajapyykki tuli muutama päivä sitten.

Vaikka Jokiharju ei Suomen nykyisessä tähtiloistossa yleensä loista, hän on kovimpia suomalaisia työjuhtia taalakaukaloissa.

Tällä kaudella Jokiharju on saanut 48 ottelussaan jääaikaa keskimäärin 21:48 minuuttia. Kovempi peliaikakeskiarvoa ei suomalaisista löydy kuin Dallasin kaksikolta Miro Heiskanen (24:49) ja Esa Lindell (22:21)

– Kyllä se tekee sellaista luottamuksen tunnetta valmentajalta. Hienoa, että luottoa satelee. sitä kautta pystyn kehittämään itseäni pelaajana, Jokiharju kertoo.

Aleksandr Ovetshkin oli Jokiharjun pihdeissä. KUVA: TIMOTHY T. LUDWIG-USA TODAY SPORTS

Jokiharjun kausi alkoi erittäin huonosti, kun heti ensimmäisessä ottelussaan nilkkaan osunut lämäri mursi kehräsluun ja edessä oli yli kuukauden sairasloma.

Nyt Jokiharju on kuitenkin pelannut jopa kuukausikaupalla Buffalon ykkösparissa ruotsalaisen ykkösvarauksen Rasmus Dahlinin kanssa. Tamperelainen kantaa vastuuta jopa yli- ja alivoimissa. Jopa yli 25 minuutin jääajat on tullut tutuiksi.

– Tykkään todella paljon pelata Dahlinin kanssa. Meillä menee todella hyvin. Olemme myös todella samanlaisessa tilanteessa, molemmat nuoria. Koitamme parantamaan illasta toiseen ja katsomaan pieniä juttuja, joissa pyrimme olla parempia tulevaisuutta ajatellen.

Myös Dahlin on kertonut lähtevänsä ensi kuussa mielellään Suomeen MM-kisoihin.

Pudotuspelit olivat tähän kauteen lähdettäessa Buffalolle todella epätodennäköinen haave, mutta nuori joukkue on pelannut ajottain lupaavasti ja odotuksia paremmin.

Vuosikaudet kyntänyt Sabres myi viime kauden jälkeen loistopelaajiaan muualle ja aloitti taas yhden uuden rakennusprojektin.

Jokiharjun tämän kauden 48 ottelun tehosaldo on 3+12=15 (–4). KUVA: TIMOTHY T. LUDWIG-USA TODAY SPORTS

Jokiharju on havainnut talven mittaan merkkejä paremmasta.

– Joukkueenna olemme menneet kokoajan parempaan suuntaan. Ei meillä nyt tietenkään tähän kauteen ollut ihan kaikista paras joukkue paperilla, mutta olen tyytyväinen että olemme löytäneet vähän personallisuutta joukkueena. Nuoret pelaajat ottavat nousua ylöspäin ja isompaa ja kovempaa roolia. Se on ollut mukavaa nähdä.

– Ei se nyt sillä mielessä mitään tarkoita, mutta sanotaanko näin, että parempaan suuntaan olemme menossa, Jokiharju kertoo

Lähde: Ilta-Sanomat